После поражения русской армии при Нарве в 1700 году Карл XII возобновил военные действия против саксонского курфюрста и польского короля Августа II, нанося ему одно поражение за другим.

Возвращение русских земель в Ингерманландии, основание русским царём Петром I в устье Невы нового города-крепости Санкт-Петербург (1703) и успехи русских в Курляндии (1705) побудили Карла XII принять решение после разгрома Августа II вернуться к действиям против России и захватить Москву. В 1706 году Август II потерпел тяжёлое поражение и лишился короны Речи Посполитой. В июне 1708 года Карл XII начал поход против России.

Пётр I понимал неизбежность наступления шведов вглубь России. После того как русская армия избежала разгрома под Гродно в 1706 году, вскоре после приезда царя 28 декабря 1706 года в польском городке Жолкиев состоялся военный совет.

На вопрос, «…давать ли с неприятелем баталии в Польше, или при своих границах» — решено не давать (если такое несчастие случится, трудно учинить ретираду), «и для того положено дать баталию при своих границах, когда того необходимая нужда будет; а в Польше на переправах, и партиями, так же оголожением провианта и фуража, томить неприятеля, к чему и польские сенаторы многие в том согласились».

1708 год прошел в столкновениях шведской и русской армий на территории Великого княжества Литовского (сражения при Головчине, при Добром, Раёвке и Лесной). Шведы в полной мере ощутили «оголожение» в провианте и фураже, в чём немало способствовало крестьянство Белой Руси, которое прятало хлеб, корм для лошадей, убивало фуражиров.

Осенью 1708 года гетман И. С. Мазепа изменил Петру и принял сторону Карла, заверив его в союзнических чувствах населения Малороссии к шведской короне. Вследствие болезней и плохого обеспечения питанием и амуницией шведской армии необходим был отдых, поэтому шведы из-под Смоленска повернули на земли Малороссии, чтобы отдохнув там, продолжить наступление на Москву с юга.

Однако, зима для шведской армии оказалась тяжёлой, несмотря на то, что русская армия на землях Малороссии прекратила тактику «выжженной земли». Крестьяне Малой России, как и белорусы, с ненавистью встретили иноземцев. Они убегали в леса, прятали хлеб и корм для лошадей, убивали фуражиров. Шведская армия голодала.

К тому моменту, когда армия Карла подошла к Полтаве, она потеряла до трети состава и насчитывала 35 тыс. человек. Стремясь создать выгодные предпосылки для наступления, Карл решает овладеть Полтавой, которая с фортификационной точки зрения казалась «лёгкой добычей».

День воинской славы России — День победы русской армии под командованием Петра Первого над шведами в Полтавском сражении (1709 год) отмечается 10 июля в соответствии с Федеральным законом РФ от 13 марта 1995 года № 32-ФЗ «О днях воинской славы (победных днях) России».

Сама Полтавская битва – решающий эпизод Великой Северной войны – состоялась (27 июня) 8 июля 1709 года. В ней участвовали русская армия Петра I и шведская армия Карла XII.

После того, как Петр I отвоевал у Карла XII Ливонию и основал новый город-крепость Санкт-Петербург, Карл принял решение атаковать центральную Россию с захватом Москвы. Неблагоприятные климатические условия помешали в этом Карлу, который повел свою армию на Москву с юга, через Украину. К тому моменту, когда армия Карла подошла к Полтаве, Карл был ранен, потерял треть армии, его тылы были атакованы казаками и калмыками.

(30 апреля) 11 мая 1709 года шведские войска, вторгшиеся на территорию России, начали осаду Полтавы. Ее гарнизон в составе 4200 солдат и 2600 вооруженных горожан под руководством полковника А.С. Келина успешно отбил ряд штурмов.

В конце мая к Полтаве подошли главные силы русской армии во главе с Петром. Они расположились на противоположном от Полтавы левом берегу реки Ворсклы. После того, как (27 июня) 8 июля на военном совете Петр I решился на генеральное сражение, в этот же день передовой отряд русских форсировал Ворсклу севернее Полтавы, у деревни Петровка, обеспечив возможность переправы всей армии.

В результате Полтавской битвы армия короля Карла XII перестала существовать. Сам король с Мазепой скрылся на территории Османской империи. Решительная победа русских привела к перелому в Северной войне в пользу России и положила конец господству Швеции как главной военной силы в Европе.

В 1710 году в Санкт-Петербурге в честь победы в этой битве по указу Петра была построена Сампсониевская церковь (поскольку битва произошла в день святого Сампсония Странноприимца – его память чтят 27 июня по старому стилю).

К 25-летнему юбилею битвы в Петергофе была установлена известная сегодня скульптурная группа «Самсон, разрывающий пасть льву», где лев символизировал Швецию, герб которой содержит этого геральдического зверя. На самом поле Полтавской битвы в 1852 году была заложена Сампсониевская церковь.

Первое крупное празднование победы в Полтавской битве было организовано к ее 200-летию в 1909 году: учреждена медаль «В память 200-летия Полтавской битвы», на месте битвы основан музей-заповедник «Поле Полтавской битвы» (ныне Национальный музей-заповедник), установлено несколько памятников. В советское время о событии практически забыли, лишь в 1981 году, при подготовке к 275-летию битвы, Полтавское поле объявлено государственным историко-культурным заповедником. А с 1995 года эта дата отмечается как День воинской славы России.